Era del Cenozoico: Todo lo que debes saber

Hoy vamos a hacer un viaje al pasado. Pero no al pasado de hace un par de años o hace unos cuantos siglos. Vamos a viajar 66 millones de años atrás hasta el presente. Y es que el Cenozoico es una era que fue la tercera de las principales épocas de la historia de la Tierra. Fue el intervalo más conocido por el que los continentes fueron adquiriendo la configuración que tienen hoy día. Recordamos que la teoría de la deriva continental y la tectónica de placas nos explican que los continentes se desplazan.

¿Quieres conocer todas las características y eventos, tanto geológicos como biológicos que han tenido lugar en el Cenozoico? En este post te lo contamos todos 🙂

¿Qué es el Cenozoico?

La geología, flora y fauna del mundo no es estable en el tiempo. Con el paso de los años van evolucionando por el cruce de especies y los cambios en las condiciones ambientales. Las rocas, por otro lado, se van desplazando junto con los continentes, creando y destruyendo con las placas tectónicas.

El término Cenozoico proviene de la palabra Kainozoico. Fue utilizado por el geólogo inglés John Phillips para nombrar las subdivisiones principales del Eón Fanerozoico.

La era Cenozoica ha sido una de las más importantes, puesto que supone el momento en el que los dinosaurios desaparecieron. Esto marcó el inicio de la revolución de los mamíferos. Además, los continentes adquirieron la configuración que se mantiene hoy día y la flora y fauna evolucionaron. Las nuevas condiciones ambientales que presentaba nuestro planeta, obligó a cambiar todo el panorama conocido hasta el momento.

Animales presentes en el cenozoico

Durante el Cenozoico, el océano Atlántico se fue ampliando para formar la cordillera Atlántica. Algunos países como India tuvieron grandes choques tectónicos que dieron lugar a la formación de la cordillera del Himalaya. Por otro lado, la placa africana se desplazó en dirección Europa para formar los Alpes suizos. Por último, en Norte América se formaron por los mismos procesos las montañas Rocallosas.

Las rocas que había presentes en esta era se desarrollaron en los continentes y llanuras bajas, adquiriendo mayor nivel de dureza. Esto se debe por la alta presión que causa el enterramiento profundo, la diagénesis química y las altas temperaturas. Por otro lado, son las rocas sedimentarias las que predominaron esta era. Más de la mitad de todo el petróleo del mundo se extrae de yacimientos de rocas sedimentarias.

Características de la era Cenozoica

Dado que esta era entró con la extinción de los dinosaurios, fueron muchos cambios los que hubo a nivel planetario. Lo primero fue la evolución y expansión de los mamíferos. Al no tener como competencia los dinosaurios, pudieron evolucionar y diversificarse. El intercambio genético ayudó a aumentar la proliferación y adaptación de los mamíferos hasta entornos diferentes.

En general, hubo una extensión de la fauna a lo largo de toda la Tierra. Las placas tectónicas están en continuo movimiento y es en esta era en la que se expandió el océano Atlántico. Los eventos que más relevancia tuvieron y que, a día de hoy son importantes fueron:

  • Se formaron las grandes cordilleras de todo el mundo.
  • Fueron apareciendo los primeros homínidos.
  • Se desarrollaron los casquetes polares.
  • La especie humana hizo su aparición.

¿Qué periodos abarca esta era?

Como se describe en el tiempo geológico cada era está compuesta de varios periodos. El Cenozoico se divide en dos periodos llamados Terciario y Cuaternario. Estos se dividen a su vez en diferentes épocas.

Periodo terciario

Unión de los continentes y formación de cordilleras actuales

Se trata del primer periodo en el que las formas de vida tanto en la superficie como en el mar son parecidas a las actuales. Dado que los dinosaurios habían desaparecido, los mamíferos y las aves dominaban el planeta. Esto se debe a que no tenían ningún tipo de competencia. Ya por estas fechas existían los herbívoros, animales rumiantes, marsupiales, insectívoros y hasta ballenas.

Como hemos mencionado antes, este periodo se divide a su vez en distintas épocas que son:

  • Paleoceno. Se caracteriza por el enfriamiento de los planetas con la consiguiente formación de los casquetes polares. El supercontinente Pangea terminó por dividirse y los continentes adquirieron la forma de hoy día. Surgieron numerosas especies de aves junto con el desarrollo de las angiospermas. Además, Groenlandia se alejó de Norte América.
  • Eoceno. En esta época surgieron las grandes cadenas montañosas mencionadas anteriormente. Los mamíferos se desarrollaron tanto, que pasaron a convertirse en los animales con más importancia. Aparecieron los primeros caballos  y nacieron los primates. Algunos mamíferos como las ballenas se adaptaron al medio marino.
  • Oligoceno. Se trata de una época en la que las placas tectónicas siguieron chocando para formar el mar Mediterráneo. Se formaron cordilleras como las del Himalaya y los Alpes.
  • Mioceno. Todas las cadenas montañosas terminaron de formarse y se formó el casquete de hielo antártico. Esto provocó que el clima general de la Tierra fuera más frío. Se originaron numerosas praderas en todo el mundo y la fauna fue evolucionando.
  • Plioceno. En esta época, los mamíferos alcanzaron su máximo apogeo y se extendieron. El clima era frío y seco y aparecieron los primeros homínidos. Especies como Australopitecinos y el Homo habilis  y el Homo erectus, antepasados del Homo sapiens.

Periodo cuaternario

Este es el periodo más moderno que conocemos. Se divide en dos épocas:

  • Pleistoceno. Es conocido también como la edad de hielo ya que se extendió sobre una cuarta parte de toda la superficie de la Tierra. Lugares donde nunca antes había existido hielo estaban cubiertos. A finales de este periodo muchos mamíferos se habían extinguido.
  • Holoceno. Es el periodo en el que el hielo desaparece dando lugar a superficies de tierra y ensanchando la plataforma continental. El clima es más cálido con abundancia de la flora y fauna. Los seres humanos se desarrollan y comienzan la cacería y agricultura.

Clima del Cenozoico

El Cenozoico fue considerado un periodo de tiempo en el que el planeta se enfrió. Duró bastante tiempo. Luego de que Australia se separó completamente de la Antártida durante el periodo de Oligoceno, el clima se enfrió considerablemente debido a la aparición de la Corriente Circumpolar Antártica que produjo un enorme enfriamiento del océano Antártico.

Durante el mioceno hubo un calentamiento a causa de la liberación de dióxido de carbono. Tras el enfriamiento del clima, comenzaron las primeras glaciaciones.

Con esta información conocerás algo más de la historia de nuestro planeta 🙂

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Ciencia

Graduado en Ciencias Ambientales y Máster en Educación Ambiental por Universidad de Málaga. Mi objetivo es dar a conocer toda la información de medioambiente a los lectores de manera sencilla, clara y entretenida para que se aprendan los valores de la naturaleza y la necesidad de preservarla.

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