Qué son y cómo se forman las fallas transformantes

Hoy vamos a hablar de un aspecto relacionado con la tectónica de placas: las fallas transformantes. Su existencia ha condicionado la formación de muchos tipos de relieves y tiene gran importancia en la geología. En este post podrás conocer qué es una falla transformante y cómo se genera. Además, aprenderás qué repercusión tiene en la geología del terreno.

¿Quieres conocer todo lo relacionado con estas fallas? Sigue leyendo 🙂

Tipos de bordes entre placas

Como dice la teoría de la tectónica de placas, la corteza terrestre está dividida en placas tectónicas. Cada placa se desplaza a una velocidad constante. En los bordes entre placas existe una actividad sísmica mayor debido a la fuerza de fricción. Existen varios tipos de bordes entre placas según su naturaleza. Dependen de si se destruye placa, se genera o simplemente se transforma.

Para conocer el origen de las fallas transformantes, tenemos que conocer los tipos de bordes que hay entre placas. Primeramente, nos encontramos con los bordes divergentes. En ellos, los bordes de las placas se van separando por la creación de suelo oceánico. El segundo es el borde convergente en el que dos placas continentales chocan. Dependiendo del tipo de placa, tendrá un efecto otro. Por último, nos encontramos bordes pasivos, en los que ni se crea ni se destruye placa.

En los bordes pasivos existen esfuerzos de cizalla por parte de las placas. Las placas pueden ser oceánicas, continentales o ambas. Las fallas transformantes fueron descubiertas en aquellos lugares donde las placas se desplazan como segmentos desalineados en un dorsal oceánica. Al principio de esta teoría se pensó que las dorsales oceánicas se habían formado por una cadena larga y continua. Esto se debía al desplazamiento horizontal a lo largo de la falla. Sin embargo, cuando se observó a fondo, se pudo ver que el desplazamiento era exactamente paralelo a lo largo de la falla. Esto hacía que la dirección necesaria para producir los desplazamientos de la dorsal oceánica no se dieran.

Descubrimiento de las fallas transformantes

Las fallas transformantes fueron descubiertas poco antes de la exposición de la teoría de la tectónica de placas. Fue hallada por el científico H. Huzo Wilson en el año 1965. Pertenecía a la Universidad de Toronto y sugirió que estas fallas conectan desde los cinturones activos globales. Estos cinturones son los bordes convergentes y divergentes que hemos visto anteriormente. Todos estos cinturones activos globales están unidos en una red continua que va dividiendo la superficie terrestre en las placas rígidas.

Por ello, Wilson se convirtió en el primer científico en sugerir que la Tierra estaba compuesta por placas individuales. También fue el que aportó el conocimiento sobre los distintos desplazamientos que existen sobre las fallas.

Características principales

La mayoría de fallas transformantes unen dos segmentos de una dorsal centro oceánica. Estas fallas son parte de unas líneas de roturas de la corteza oceánica conocida como zonas de fractura. Estas zonas abarcan las fallas transformantes y todas las extensiones que permanecen inactiva en el interior de la placa. Las zonas de fracturación se encuentran cada 100 kilómetros a lo largo del eje de la dorsal oceánica.

Las fallas transformantes más activas son aquellas que se encuentran sólo entre dos segmentos desplazados de la dorsal. En el fondo oceánico se produce un segmento de la dorsal que se va desplazando en dirección opuesta del fondo oceánico que se va generando. Entonces, entre los dos segmentos de la dorsal las dos placas adyacentes se están rozando conforme se desplazan a lo largo de la falla.

Si nos alejamos de la zona activa de las crestas de las dorsales, nos encontramos con algunas zonas inactivas. En estas zonas las fracturas se conservan como si fueran cicatrices topográficas. La orientación que tienen las zonas fracturadas es paralela a la dirección del movimiento de la placa en el momento en el que se formó. Por ello, estas estructuras son importantes  a la hora de cartografiar la dirección del movimiento de las placas.

Otro papel que tienen las fallas transformantes es el de proporcionar el medio por el que la corte oceánica, que se ha creado en las crestas de la dorsal, es transportada a las zonas de destrucción. Estas zonas donde se destruye las placas y se introducen de nuevo en el manto terrestre se denominan fosas oceánicas o zonas de subducción.

¿Dónde se encuentran estas fallas?

La mayoría de las fallas transformantes se encuentra dentro de las cuencas oceánicas. Sin embargo, como se ha mencionado antes. existen distintos bordes de placas. Por ello, algunas fallas atraviesan la corteza continental. El ejemplo más famoso es la falla de San Andrés, en California. Esta falla provoca numerosos terremotos en la ciudad. Tal es su conocimiento que hasta se hizo película en la que se simulaba la destrucción a causa de la falla.

Otro ejemplo es la falla Alpina en Nueva Zelanda. La falla de San Andrés conecta un centro de expansión localizado en el golfo de California con la zona de subducción Cascade y la falla transformante de Mendocino, localizada a lo largo de la costa noroccidenal de Estados Unidos. La placa del Pacífico que se va moviendo en dirección noroeste a lo largo de toda la falla de San Andrés. De seguir este movimiento continuado, con el paso de los años la zona de Baja California podría convertirse en una isla separada de toda la costa occidental de Estados Unidos y Canadá.

Como esto se dará a escala geológica, no tiene demasiada importancia preocuparse ahora mismo. Lo que sí debe ser preocupación absoluta es la actividad sísmica que desencadena la falla.  Son numerosos los movimientos sísmicos que tiene lugar por estas zonas. Los terremotos son condicionantes de desastres, pérdida de bienes y de vidas. Los edificios de San Andrés están preparados para resistir sismos. Sin embargo, dependiendo de la gravedad de la situación, se puede provocar verdaderas catástrofes.

Como podéis ver, nuestra corteza terrestre y oceánica son complicadas de entender. Su funcionamiento es bastante complejo y su detección se hace más necesaria. Con esta información podrás conocer más acerca de las fallas transformantes y las repercusiones en el relieve terrestre y marino.

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Ciencia

Graduado en Ciencias Ambientales y Máster en Educación Ambiental por Universidad de Málaga. Mi objetivo es dar a conocer toda la información de medioambiente a los lectores de manera sencilla, clara y entretenida para que se aprendan los valores de la naturaleza y la necesidad de preservarla.

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