La Nube de Oort. Los límites del Sistema Solar

sistema solar y distancias astronómicas

La escala 1 en la Tierra significa 1 Unidad Astronómica (UA), que es la distancia de la Tierra al Sol. Ejemplo de Saturno, 10 UA = 10 veces la distancia entre Tierra y Sol

La Nube de Oort, también conocida como “nube de Öpik-Oort”, es una nube esférica de objetos transneptunianos hipotética. No se ha podido observar directamente. Se encuentra en los límites de nuestro sistema solar. Y con un tamaño de 1 año luz, dista a un cuarto de distancia respecto a nuestra estrella más cercana a nuestro sistema solar, Próxima Centauri. Para hacernos una idea de su tamaño con respecto al Sol, vamos a detallar algunos datos.

Tenemos Mercurio, Venus, la Tierra y Marte, en este orden, respecto al Sol. Un rayo de Sol tarda 8 minutos y 19 segundos en alcanzar la superficie terrestre . Más allá, entre Marte y Júpiter, nos encontramos el cinturón de asteroides. Tras este cinturón, vienen los 4 gigantes de gas, Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno. Neptuno se encuentra aproximadamente a 30 veces de distancia del Sol, de lo que respecta la Tierra. La luz del Sol tarda aproximadamente unas 4 horas y 15 minutos en llegar. Si tenemos en cuenta nuestro planeta más lejano respecto al Sol, los confines de la Nube de Oort estarían a 2.060 veces la distancia que hay del Sol a Neptuno.

¿De dónde se deduce su existencia?

lluvia meteoritos de nube de oort

En 1932, el astrónomo Erns Öpik, postuló que los cometas que orbitaban en períodos largos eran originados dentro de una gran nube más allá de los confines del sistema solar. En 1950 el astrónomo Jan Oort, postuló la teoría de forma independiente resultando en una paradoja. Jan Oort aseguraba que los meteoritos no podían haberse formado en su orbita actual, por las propios fenómenos astronómicos que rigen, así que aseguraba que sus órbitas y todos ellos debían estar almacenados en una gran nube. Por éstos dos grandes astrónomos, esta colosal nube recibe su nombre.

Oort investigó entre dos tipos de cometas. Los que tienen una órbita inferior a 10UA y los que tienen órbitas de período largo (casi isótropos), que son superiores a 1.000UA llegando incluso a 20.000. Además vió, como todos ellos provenían de todas direcciones. Eso le permitió deducir que, si venían de todas direcciones, la nube hipotética debería tener forma esférica.

¿Qué existe y engloba la Nube de Oort?

Según las hipótesis del origen de la Nube de Oort, se encuentra en la formación de nuestro sistema solar, y de las grandes colisiones que existieron y materiales que se vieron despedidos. Los objetos que la forman se formaron muy cercanamente al Sol en sus inicios. Sin embargo, la acción gravitacional también de los planetas gigantes distorsionaron sus órbitas, enviándolos a los puntos lejanos donde se encuentran.

nube oort orbitas cometas

Órbitas de cometas, simulaciones por la Nasa

Dentro de la nube de Oort, podemos diferenciar dos partes:

  1. Nube de Oort interna/interior: Está más gravitacionalmente relacionada con el Sol. También llamada Nube de Hills, tiene forma de disco. Mide entre 2.000 y 20.000 UA.
  2. Nube de Oort exterior: De forma esférica, más relacionada con las otras estrellas y la marea galáctica, que modifica las órbitas de los planetas volviéndolas más circulares. Mide entre 20.000 y 50.000 UA. Cabe añadir, que realmente es el límite gravitacional del Sol.

La Nube de Oort en su conjunto, engloba todos los planetas de nuestro sistema solar, planetas enanos, meteoritos, cometas, y hasta billones de cuerpos celestes de más de 1,3km de diámetro. A pesar de haber un número tan significativo de cuerpos celestes, la distancia entre ellos se calcula que sería de decenas de millones de kilómetros. La masa total que tendría se desconoce, pero haciendo una aproximación, teniendo como prototipo al Cometa Halley, se ha estimado en unos 3×10^25kg, es decir, unas 5 veces la del planeta Tierra.

El efecto Marea en la Nube de Oort y en la Tierra

De igual manera que la Luna ejerce una fuerza sobre los mares, levantando la marea, se ha deducido que galácticamente ocurre este fenómeno. La distancia que hay entre un cuerpo respecto a otro reduce la gravedad que uno influye en el otro. Para entender el fenómeno a describir, podemos fijarnos en la fuerza que la gravedad de la Luna y el Sol ejercen sobre la Tierra. Dependiendo de la posición donde se encuentre la Luna respecto al Sol y nuestro planeta, las mareas podrán variar en su magnitud. Una alineación con el Sol, influye tal gravedad sobre nuestro planeta que explica el porqué la marea sube tanto.

marea por el efecto de la luna y el sol

En el caso de la Nube de Oort, digamos que ella representa los mares de nuestro planeta. Y la Vía Láctea vendría a representar la Luna. Eso es el efecto marea. Lo que produce, al igual que la descripción gráfica, es una deformación hacia el centro de nuestra galaxia. Teniendo en cuenta que la fuerza gravitatoria del Sol es cada vez más leve cuánto más nos alejamos de él, esta pequeña fuerza es también suficiente para perturbar el movimiento de algunos cuerpos celestes, provocando que sean enviados de nuevo hacia el Sol.

Ciclos de extinción de las especies en nuestro planeta

Algo que han podido comprobar los científicos, es que cada 26 millones de años aproximadamente, hay un patrón que se repite. Se trata de la extinción de un número considerable de especies en estos períodos. Aunque no se puede afirmar ciertamente el porqué de éste fenómeno. El efecto marea de la Vía Láctea sobre la nube de Oort podría ser una hipótesis a tener en cuenta.

Si tenemos en cuenta que Sol gira alrededor de la galaxia, y en su órbita tiende a pasar por el “plano galáctico” con cierta regularidad, éstos ciclos de extinciones podrían ser descritos.

Se ha calculado que cada 20 a 25 millones de años, el Sol pasa por el plano galáctico. Cuándo eso ocurriera, la fuerza gravitacional que ejercería el plano galáctico, sería suficiente para perturbar toda la Nube de Oort. Teniendo en cuenta que sacudiría y perturbaría a los cuerpos miembros dentro de la Nube. Muchos de ellos se verían nuevamente empujados hacia el Sol.

meteoritos hacia el planeta Tierra

Teoría Alternativa

Otros astrónomos consideran que el Sol ya está lo suficientemente cercano a este plano galáctico. Y las consideraciones que aportan es que la perturbación podría venir de los brazos espirales de la galaxia. Es cierto que hay multitud de nubes moleculares, pero también están plagados de gigantes azules. Son estrellas muy grandes y que además tienen un tiempo de vida muy corto, al consumir rápidamente su combustible nuclear. Cada ciertos millones de años algunas gigantes azules estallan, originando supernovas. Eso daría explicación a las fuertes sacudidas que afectarían a la Nube de Oort.

Sea como sea, es posible que no podamos percibirla a simple vista. Pero nuestro planeta no deja de ser un grano de arena en una infinidad. Desde la Luna hasta nuestra galaxia, han afectado desde su origen, a la vida y la existencia que nuestro planeta ha soportado. Una grandísima cantidad de cosas, están sucediendo ahora mismo, más allá de lo que podemos ver.

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