¿Qué es una ola de calor?

Calor del verano

Durante el verano las temperaturas en muchas partes del mundo son muy altas. Esto es algo que todos tenemos asumido, pero a veces la calor se puede volver extrema y además durar varios días, semanas e incluso meses.

A este fenómeno se le conoce como ola de calor, y puede tener consecuencias muy serias para la salud y la vida.

¿Qué es una ola de calor?

Termómetro de madera

La ola de calor es un episodio de temperaturas anormalmente altas que se mantienen durante varios días o semanas y que además afectan a una parte importante de la geografía de un país. ¿Cuántos días o semanas? Lo cierto es que no hay una definición ”oficial”, por lo que es difícil precisar cuántos.

En España se dice que es una ola de calor cuando se registran temperaturas extremadamente altas (tomando como referencia el periodo 1971-2000) en, como mínimo, un 10% de las estaciones meteorológicas durante al menos tres días. Pero realmente este umbral puede variar mucho dependiendo del país, por ejemplo:

  • En los Países Bajos se considera una ola de calor cuando durante al menos 5 días se registran temperaturas superiores a los 25ºC en De Bilt, que es un municipio perteneciente a la provincia de Utrecht (Holanda).
  • En los Estados Unidos: si se registran temperaturas por encima de los 32,2ºC durante 3 días o más.

¿Cuándo se produce?

Sombrilla en una playa en verano

La gran mayoría de las veces se producen en el periodo canicular, el cual suele darse en verano. La canícula es el periodo más caluroso del año, y transcurre entre el 15 de julio y el 15 de agosto. ¿Por qué se dice que son los días de más calor?

Tendemos a pensar el primer día del verano (21 de junio en el Hemisferio Norte y el 21 de diciembre en el Hemisferio Sur) es el día más caluroso, pero esto no siempre es así. El planeta Tierra, como sabemos, gira sobre sí mismo, pero también se inclina ligeramente. El día del solsticio de verano, los rayos del Sol nos llegan más rectos, pero como el agua y la tierra apenas han empezado a absorber el calor, la temperatura se mantiene todavía más o menos estable.

Aún así, a medida que avanza el verano el agua del océano, que hasta ahora refrescaba el ambiente, y el suelo se habrán calentado lo suficiente dar comienzo a un periodo de mucho calor, que puede ser más o menos intenso dependiendo de la zona en la que vivamos. Así, por ejemplo, en los climas de tipo mediterráneo durante la canícula puede darse una ola de calor extremadamente cálida.

¿Qué consecuencias puede tener una ola de calor?

Incendio forestal, una de las consecuencias de la ola de calor

Si bien son fenómenos naturales y no nos queda más remedio que tratar de adaptarnos lo mejor que podamos, si no tomamos las medidas necesarias podríamos sufrir sus consecuencias, que no son pocas.

Incendios forestales

Cuando se da una ola de calor durante una sequía, los bosques corren un serio peligro de incendiarse. En el 2003, sólo en Portugal el fuego destruyó más de 3.010 km2 de bosque.

Mortalidad

Los niños, los ancianos y aquellos que estén enfermos son los más vulnerables a las olas de calor. Siguiendo con el ejemplo de la que hubo en el 2003, se llegaron a producir más de 1000 muertes durante una semana, y más de 10.000 en Francia.

Salud

Cuando hace mucha calor, nuestro estado de ánimo puede cambiar bastante, sobretodo si no estamos acostumbrados. Pero cuando hace una calor extrema, si no se toman las medidas adecuadas podríamos sufrir un golpe de calor o hipertermia. Especialmente los más pequeños y los mayores, así como los enfermos y los obesos, son la población de más alto riesgo.

Consumo eléctrico

Durante el periodo de más calor nuestro consumo eléctrico se dispara, no en vano, necesitamos refrescarnos y para ello enchufamos los ventiladores y/o ponemos en marcha el aire acondicionado. Pero esto puede suponer un problema, ya que el incremento del consumo puede generar fallos en el suministro eléctrico.

Olas de calor más importantes

Ola de calor en Europa, el año 2003

Ola de calor en Europa, el año 2003

Chile, 2017

Entre los días 25 y 27 de enero, Chile vivió una de sus peores olas de calor de la historia. En las ciudades de Quillón y Cauquenes, los valores se aproximaron mucho a los 45ºC, registrándose 44,9ºC y 44,5ºC respectivamente.

India, 2015

En el mes de mayo, durante el inicio de la estación seca en la India hubo temperaturas extremas de más de 47ºC, que llevaron a la muerte a más de 2.100 personas hasta el día 31 del mes.

Europa, 2003

La ola de calor del 2003 fue una de las más importantes para los europeos. Se registraron temperaturas muy altas en el sur de Europa, con valores tales como los 47,8ºC en Denia (Alicante, España), o los 39,8ºC en París (Francia).

Fallecieron 14.802 personas entre el 1 y el 15 de agosto.

España, 1994

Durante la última semana de junio y la primera de julio, en España, especialmente en la región mediterránea, las temperaturas fueron muy elevadas, como por ejemplo las que hubo en Murcia (47,2ºC), en Alicante (41,4ºC), en Huelva (41,4ºC), o en Palma (Mallorca) 39,4ºC.

Consejos para sobrellevarla lo mejor posible

Bebe mucha agua para combatir el calor

Cuando se da una ola de calor, hay que hacer lo que sea necesaria para poder sobrellevarla. Aquí tienes unos cuantos consejos que te pueden ser útiles:

  • Mantente hidratado: no esperes a tener sed para beber agua. Con el exceso de calor, se pierden líquidos con rapidez, por lo que es esencial que el cuerpo disponga de un suministro constante de agua.
  • Come alimentos frescos: por mucho que te gusten los platos calientes, durante el verano y, sobretodo, durante el periodo canicular evita comerlos.
  • Ponte crema solar: tanto si vas a la playa como a dar un paseo, la piel humana es muy sensible y puede quemarse fácilmente con el Sol.
  • Evita salir en las horas centrales del día: durante ese tiempo los rayos llegan mucho más rectos, por lo que tienen un impacto mayor en el suelo y, también, en el cuerpo.
  • Protégete del Sol: lleva ropa de colores claros (el color claro refleja la luz solar), ponte gafas de sol, y mantente en la sombra para evitar problemas.

Las olas de calor son unos fenómenos que pueden darse cada año. Es fundamental mantenerse protegidos.

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Monica Sanchez

La meteorología es un tema apasionante, del cual puedes aprender mucho de él y de cómo influye en tu vida. Y no me refiero sólo a la ropa que... Ver perfil ›

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