El calentamiento global podría reducir el tamaño de los mamíferos

Aumento de las temperaturas por el cambio climático

Nadie se lo esperaba, pero esa es precisamente la conclusión de un estudio publicado en la revista Science Advances: el calentamiento global podría reducir el tamaño de los mamíferos, tal y como ya ocurrió hace unos 56 millones de años, unos 10 millones de años después de que los dinosaurios se extinguieran.

Por aquella época, la temperatura de la Tierra aumentó entre 5 y 8 grados centígrados en 10.000 años, y se mantuvo elevada durante 170.000 años antes de volver a la normalidad.

Un ejemplo de ”empequeñecimiento” lo hallaron en Sifrhippus, que fue el primer équido. Este animal se encogió al menos en un 30% durante los primeros 130.000 años de calentamiento. A medida que la temperatura del planeta Tierra iba volviendo a la normalidad, el tamaño de su cuerpo creció en un 76%. Pero no es el único.

Los investigadores han demostrado que este patrón se mantiene incluso en eventos en los que el calentamiento no es tan grande, como el que está experimentando el planeta en nuestros días. Por eso, la investigadora Abigail D’Ambrosia, de la Universidad de Nueva Hampshire, dijo que ”desgraciadamente, hoy es un gran experimento”. La cuestión es, ¿por qué?

Sifhrippus, el primer équido

Imagen – Danielle Byerley

En las zonas donde el clima es más cálido, los mamíferos tienden a ser más pequeños que en otros más frescos. D’Ambrosia explica que cuando las temperaturas son altas, el tamaño más pequeño le es más eficiente al cuerpo, ya que así puede refrescarse mejor.

Aunque hay otros motivos por los cuales los animales pueden empequeñecer, como la falta de comida o de agua, la temperatura es una causa que afecta a todos los seres vivos. Así pues, según el estudio, en un futuro podría ser que muchas de las especies que conocemos hoy en día tengan un tamaño inferior al que tienen hoy.

Puedes leer el estudio completo aquí (está en inglés).

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