¿Qué papel tienen los virus en el calentamiento global?

Virus

Cuando pensamos en ellos normalmente los relacionamos con resfriados y gripes, es decir, en esos malestares que nos obligan a detener temporalmente nuestra rutina diaria. Estornudos, fiebre, frío, temblores… ¿A quién le gusta sentirse así? Pero la realidad es que la inmensa mayoría de los virus no nos atacan a nosotros, sino a otros microorganismos, como bacterias y hongos.

Ellos fueron unos de los primeros seres vivos en aparecer sobre la Tierra, y curiosamente, según un estudio, juegan un papel muy importante en los ecosistemas, también en los océanos.

Los virus se consideran unos seres vivos muy egoístas, porque roban energía de las células, las infectan, o las matan sólo para que su población aumente. Pero esto, también tiene su lado positivo, al menos, en los océanos. De hecho, al absorber la energía de las cianobacterias que necesitan para capturar el CO2 y hacer la fotosíntesis, lo que están haciendo es regular la cantidad de dióxido de carbono que es emitido a la atmósfera. ¿Cómo lo hacen? Infectando la cianobacteria e introduciendo sus genes en ella.

Estos genes dan unas nuevas instrucciones a la célula, y como consecuencia, la cianobacteria pasa a convertirse en una aliada del virus, pues empieza a fabricarlos sin cesar.

Océano

A estos virus se les conoce como cianofagos que, según los investigadores, evitan que se capture de la atmósfera entre 20 y 5.390 millones de toneladas de carbono al año. Aún no se sabe cuál es la cifra real, pues depende de cuántas bacterias son infectadas en cada momento por los virus.

Para llegar a estas conclusiones, los científicos estudiaron la bacteria del género Synechococcus, capturadas del Canal de la Mancha y del Mar Rojo. Tras alimentarlas con bicarbonato sódico, pudieron medir cuánto CO2 fijaban en cada momento a través de un isotopo radiactivo. Así, pudieron ver que pocas horas después de ser infectadas, empezaron a fijar hasta 5 veces menos dióxido de carbono, pero seguían absorbiendo la misma cantidad de energía, sólo que esta vez, la usaban para producir virus.

Puedes leer el estudio aquí (en inglés).

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